À une heure de voiture de Saint-Louis, Cilaos, un des trois cirques de l’île de La Réunion, constitue le point de départ de nombreux chemins de randonnée, dont la boucle de la Roche Merveilleuse, le sentier des sources, la cascade de Bras rouge, l’îlet à Cordes ou le Piton des Neiges. Pour atteindre cette jolie station thermale d’altitude, il faut emprunter la spectaculaire route de Cilaos aussi connue sous le nom de «route aux 400 virages».

35 km de paysages à couper le souffle

Perchée à 1200 m d’altitude, la petite cité thermale des Hauts de l’île de La Réunion est réputée pour ses lentilles, son vin et son eau pétillante. Au cœur du cirque naturel de Cilaos, elle accueille les randonneurs et les amoureux des grands espaces dans la partie sud du massif du Piton des Neiges.

Pour s’y rendre, les voyageurs empruntent l’un des itinéraires les plus remarquables de l’île, au fil de la RN5, entre corniches et pitons, torrents et îlets. Ondulant à travers la végétation luxuriante, cette voie en lacets grimpe inexorablement au-dessus d’une vallée profonde, longée de précipices et de remparts rocheux. Sinueuse et étroite, elle demande une certaine prudence aux abords des trois tunnels où le véhicule déjà engagé est prioritaire.

Entre à-pics vertigineux et falaises, la route de Cilaos serpente au bord du vide, le long d’un parcours saisissant, émaillé de perspectives ouvrant sur les hautes crêtes et le majestueux Piton des Neiges. On entre au cœur du parc national de la Réunion où nichent le busard de Maillard, le Pétrel de Barau et le Paille-en-queue.

Au bout d’une heure et demie de périple sur ce chemin du bout du monde, Cilaos marque pour certains le point final d’un voyage hors du temps. Pour d’autres, le tranquille village créole constitue une étape privilégiée vers de nouveaux sommets et destinations, à atteindre le long de somptueux sentiers de randonnée.

Dérivé de tsilaosa, signifiant «qu’on ne quitte pas » en malgache, Cilaos a pour devise : on y revient toujours! Une promesse qui ne demande qu’à être vérifiée..