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À une trentaine de kilomètres à l’est de Bruxelles, Louvain est célèbre pour sa prestigieuse Katholieke Universiteit Leuven, doyenne des universités du pays. Berceau de la Stella Artois et de l’InBev, l’un des plus grands groupes brassicoles du monde, le chef-lieu de la province du Brabant flamand détient le titre de capitale belge de la bière. Entre culture, art et bonne chère : petite visite de Louvain.

Louvain, une ville de Belgique au patrimoine et à l’histoire riches

Louvain, une ville de Belgique au patrimoine et à l’histoire riches

Dans le centre de la Belgique, le Brabant flamand a pour chef-lieu la ville de Louvain (ou Leuven, car dans cette région du plat pays, la langue officielle est le néerlandais). À ne pas confondre avec Louvain-La-Neuve, au sud-est de Bruxelles : ces deux cités sont des entités distinctes, malgré un passé commun centré autour d’une des plus anciennes universités d’Europe. Pour découvrir les locaux originels de cette institution remarquable, c’est vers la Katholieke Universiteit Leuven (donc à Louvain) qu’il faut se diriger. 

Parmi les édifices qui la composent, la bibliothèque universitaire (Universiteitsbibliotheek) mérite le coup d’œil, tant pour la richesse de ses ouvrages que pour la vue panoramique qu’elle offre sur la cité depuis son point culminant. D’ici, on aperçoit l’Hôtel de Ville (Stadhuis), un autre joyau architectural. Bâti au milieu du XVe siècle, ce monument emblématique se distingue par ses façades aux décors travaillés flanquées de six tours. Face à lui, la collégiale Saint-Pierre (Sint-Pieterskerk), de style gothique tardif brabançon, abrite trois œuvres maîtresses des primitifs flamands : La Cène et Le Martyre de Saint Érasme de Dirk Bouts ainsi que le triptyque Edelheer. 

Non loin du cœur historique de Louvain, le Grand Béguinage (Groot Begijnhof), fondé au XIIIe siècle, était l’un des plus importants béguinages de Belgique (lieux où vivaient des communautés religieuses). Cet ensemble de plus de 80 maisons à colombages classé au patrimoine mondial de l’UNESCO est aujourd’hui une résidence universitaire. Quelques bâtiments sont ouverts au public. 

Pour couronner en beauté ce tour d’horizon culturel, cap sur le M-Museum Leuven : un pôle de créativité qui met en perspective art contemporain et maîtres anciens, photographie et danse, architecture et vidéo, peinture et sculpture.

Gourmandise et douceur de vivre à Louvain, capitale belge de la bière

Gourmandise et douceur de vivre à Louvain, capitale belge de la bière

 

La culture de la bière en Belgique est inscrite au patrimoine immatériel de l’UNESCO depuis 2017. Cette distinction récompense le savoir-faire des brasseurs belges qui produisent 1 500 sortes de boissons à travers le pays. Parmi elles figure l’une des pils les plus populaires à l’international : la Stella Artois, originaire de Louvain. La brasserie qui l’a vue naître se visite sur réservation. 

Pour apprécier la blondeur de la robe et la légèreté de la mousse de ce breuvage, les amateurs se donnent rendez-vous aux abords du Oude Markt, surnommé « le plus long comptoir d’Europe » tant les cafés et les restaurants qui bordent la place sont nombreux. Ils vont également au Grand Café De Hoorn, au sein de la brasserie De Hoorn, berceau de la Stella Artois. C’est là que se déroule chaque année le Leuven Innovation Beer Festival, où convergent des brasseurs artisanaux du monde entier pour dévoiler leur approche novatrice de la fabrication de la bière. Pour en apprendre davantage sur les accords mets-bières, c’est au Food & Hops qu’il faut participer. Ce tout nouvel événement honore les créations de grands chefs de Louvain élaborées avec des produits de la région, auxquelles on associe les meilleures bières locales.

À une heure et demie de route de Lille ou trois heures de Paris, Louvain est aussi très facile d’accès par le rail. Au départ de plusieurs des gares de Bruxelles (Central, Midi et Nord), les trains desservent la capitale de la province du Brabant flamand en 25 minutes environ. Une autre bonne raison de venir explorer cette destination sans attendre !