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Village côtier de l’Inde du Sud installé sur un cordon littoral dans l’état du Tamil Nadu, Mahabalipuram connaît chaque week-end une grande effervescence. Des dizaines de familles prennent d’assaut sa plage de sable doré pour jouer dans les vagues rugissantes du golfe du Bengale. Outre ce trésor naturel, cette localité dissimule une autre merveille, née de la main de l’homme. Pour la découvrir, laissez derrière vous la plage de Mahabalipuram. Un peu plus au cœur des terres se dresse un impressionnant bas-relief taillé dans deux gigantesques blocs de granit, appelé la Descente du Gange ou la Pénitence d’Arjuna.

Séparé par une fissure verticale symbolisant le fleuve du Gange, ce monument est considéré comme le plus grand bas-relief de la planète. Sculpté d’animaux, de scènes rupestres, de représentation du dieu Shiva, de yogis et de créatures fantastiques, il a vu le jour au cours du VIIesiècle, sous la dynastie des Pallava.

Deux légendes racontées dans la pierre

Ce bloc taillé dans la roche possède deux noms, car archéologues et historiens ne parviennent pas à s’entendre sur les événements qu’il décrit. Un courant estime qu’il raconte l’ascèse d’Arjuna, un héros de la mythologie hindoue. Par sa pénitence, il cherche à recueillir une arme auprès de Shiva, qui doit lui permettre de vaincre ses ennemis. Le second courant penche pour la représentation de l’arrivée sur Terre du Gange sacré. La légende dit que le roi Bhagïratha, après une longue ascèse, obtint de Brahmâ que le cours d’eau rejoigne le monde des Hommes pour laver leurs péchés. Mais celui-ci, trop puissant, aurait détruit toute vie sur Terre. Shiva accepta de laisser ses flots s’écouler au travers de sa chevelure pendant un an pour atténuer son débit.

La Descente du Gange, tout comme la Boule de beurre de Krishna, le Temple du Rivage de Mahabalipuram ou encore les temples monolithiques de Pancha Rathas appartiennent à l’Ensemble de monuments de Mahabalipuram. Celui-ci est inscrit depuis 1984 au patrimoine mondial de l’UNESCO. Lorsque vous visiterez Chennai, autorisez-vous une excursion à 50 kilomètres au sud de la ville vers cette destination côtière. Ses joyaux ne vous laisseront pas indifférent...