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La ville d’Anvers, au nord de la Belgique, a toujours été un acteur économique d’envergure mondiale. On y trouve la plus haute tour d’église du Benelux, la plus grande écluse au monde, la plus importante bourse de diamants, le premier gratte-ciel construit en Europe, une gare ferroviaire classée parmi les plus belles qui soient... Mais une fois sur place, on découvre une Anvers touristique, animée et culturelle. La ville d’origine du peintre baroque Pierre-Paul Rubens compte de nombreux musées et regorge de spécialités à apprécier dans une ambiance chaleureuse. De plus, l’aéroport et la gare d’Anvers sont proches du centre-ville, et la plupart des lieux d’intérêt sont concentrés autour de la Grand-Place (Grote Markt en néerlandais), ce qui en fait une destination idéale pour une escapade d’un weekend.

Tourisme à Anvers : les monuments historiques

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Le premier site incontournable lorsqu’on fait du tourisme à Anvers est la cathédrale Notre-Dame. Construite de 1352 à 1521, cette église gothique est surmontée d’une tour de 123 mètres de haut, la plus haute du Benelux. Elle abrite de nombreuses œuvres d’art, dont huit immenses tableaux de Rubens. On retrouve des peintures de Rubens à l’église Saint-Charles-Borromée, qu’il a aidé à concevoir et à décorer, et sa chapelle mortuaire est installée dans l’église Saint-Jacques, point de départ du pèlerinage vers Saint-Jacques-de-Compostelle. Le deuxième plus haut bâtiment de la ville est la Boerentoren, la tour des Paysans, qui fut le premier gratte-ciel d’Europe. 

À deux pas de la cathédrale Notre-Dame se trouve le pittoresque passage secret du Vlaeykensgang, datant de 1591, dans lequel on entre par le n°16 de la place Oude Koornmarkt. Vous pouvez l’emprunter avant de rejoindre la Grand-Place, dominée par l’hôtel de ville du XVIe siècle. Elle est entourée de majestueuses maisons de guilde de style gothique. En son centre, une fontaine représente le soldat romain Silvius Brabo, tenant la main coupée du géant Druon Antigone. Anvers recèle bien d’autres lieux étonnants, notamment un temple jaïn, édifié dans les années 90 sous l’impulsion des diamantaires indiens résidant à Anvers.

Les musées d’Anvers

Les musées d’Anvers

Pour continuer l’exploration sur les traces de Rubens, il est indispensable de visiter le Rubenshuis, sa demeure reconvertie en musée. C’est Rubens lui-même qui a imaginé et conçu ce palais urbain d’inspiration italienne, qui abrita ce qui fut un temps le plus grand atelier d’Europe. Le deuxième musée incontournable d’Anvers est le Museum aan de Stroom (« Musée sur le cours d’eau »), ou MAS. Ce musée ethnographique, anthropologique et maritime est installé dans un audacieux bâtiment de dix niveaux empilés tels des containers. Ne manquez pas de monter au dernier étage pour admirer la vue sur la ville et le port. L’accès est gratuit.

Le musée d’art contemporain d’Anvers (Museum van Hedendaagse Kunst Antwerpen) fut conçu en 1987 dans la vieille halle aux grains. Il est situé sur les quais de l’Escaut, à quelques rues du musée de la photographie. Le musée Plantin-Moretus est, lui, consacré à l’imprimerie. Classé au patrimoine de l’UNESCO, il conserve de précieux trésors, dont deux des plus anciennes presses d’imprimerie du monde et deux bibles de Gutenberg. Également atypique et foisonnant, le musée Vleeshuis retrace six cents ans de musique et de danse. Il est installé dans le bâtiment qui abritait, au Moyen Âge, la guilde des bouchers d’Anvers.

Visiter le port d’Anvers et le zoo d’Anvers

Visiter le port d’Anvers et le zoo d’Anvers

Deuxième port européen et principale activité économique de la ville, le port d’Anvers est devenu une attraction à part entière. Il abrite l’écluse du Deurganckdok, ou écluse de Kieldrecht, la plus grande au monde. Le port d’Anvers s’explore de multiples façons. Vous pouvez emprunter un bateau, louer un vélo pour parcourir les pistes cyclables récentes, ou participer à une visite guidée en bus avec Antwerp Port Tours. Pour une découverte rapide, rendez-vous à la nouvelle Maison portuaire, œuvre de l’architecte Zaha Hadid.

Le zoo d’Anvers est un autre lieu emblématique de la ville. Il est ouvert tous les jours et situé à distance de marche de la Grand-Place. Des restaurants et des aires de pique-nique permettent de se restaurer, et les familles avec enfants peuvent louer une poussette à l’arrivée. L’entrée au tarif plein coûte 28 € (2019), mais il est possible de bénéficier de tarifs réduits en ligne et pour les jeunes visiteurs. Des plans gratuits sont disponibles à l’entrée du parc et les différents lieux sont bien indiqués par des panneaux.

S’immerger dans le mode de vie des habitants d’Anvers en Belgique

S’immerger dans le mode de vie des habitants d’Anvers en Belgique

L’animation et la culture sont omniprésentes dans la deuxième agglomération de Belgique. Pour découvrir l’ambiance locale, promenez-vous dans le Meir, longue artère piétonne bordée d’élégantes façades historiques. Pour une expérience typiquement locale, commandez une bière et une portion de frites sur la Grand-Place, ou sur une place plus confidentielle. Ou, mieux, participez à une visite guidée à la brasserie De Koninck. Elle se trouve à trois kilomètres de la Grand-Place.

Les autres spécialités d’Anvers sont le café, importé d’Amérique du Sud et d’Afrique et torréfié à la mode locale, et les biscuits appelés « Mains d’Anvers » (Antwerpse Handjes). Ils font référence à la légende du géant battu par Silvius Brabo : il avait la fâcheuse habitude de demander un péage aux marins qui voulaient remonter l’Escaut, et coupait les mains de ceux qui refusaient de payer. Enfin, vous pouvez assister au marché aux puces de la Vrijdagmarkt. Il se fait aux enchères et à la criée ! Et surtout, levez les yeux pour repérer les statues de madones fixées sur les façades. Il y en a plus de 160 dans les rues d’Anvers.

Quand et comment visiter Anvers ?
Quand et comment visiter Anvers ?    

Il faut deux heures pour aller de la gare du Nord de Paris à Anvers-Central par train à grande vitesse. Anvers est située au croisement de l’E17 et de l’E19, ce qui la rend très accessible depuis la France. Pour ce qui est de la météo, le climat à Anvers est comparable à ce que l’on connaît en France. Vous préférerez donc sûrement la visiter en été, ou au printemps et en automne pour tenter d’éviter la foule et les températures trop élevées. 

L’année est rythmée par des événements variés : festival de musique métal Graspop en juin, régate de grands voiliers The Tall Ships Race en juillet, festival de jazz Jazz Middelheim en août... En été, de nombreux spectacles vivants animent les rues. Entre une bière, un musée insolite et un concert, il y a toujours quelque chose à faire à Anvers.